Kärppien huippulupaus luottaa juonikkuuteen: “Jos ei ole vahvempi, pitää olla ovelampi osapuoli"

23.5.2020
Kärppien huippulupaus luottaa juonikkuuteen: “Jos ei ole vahvempi, pitää olla ovelampi osapuoli"

Topi Niemelä juhli Liiga-uransa avausmaalia HPK:ta vastaan 12.9.2019. (Picture: Mikko Pylkkö)

Kärppien puolustaja Topi Niemelä on noussut tulevan NHL-draftin kuumimpien suomalaispelaajien joukkoon. Kärppien Liiga-joukkueesta päättyneellä kaudella vakiomiehistön paikkaa kolkutellut 18-vuotias Niemelä ei ole kaukalon kookkain pelaaja ja luottaa oveluuteen.

– Pakko myöntää, että kun NHL-combine peruttiin, niin sen jälkeen on tullut joka päivä puheluita. Ainakin kymmeneen videohaastatteluun olen saanut osallistua, Niemelä avaa viime viikkojen kiireitään.

Harjoittelu on maistunut, ja monipuolisuuteen on pyritty kiinnittämään huomiota poikkeusoloissa.

– Ensimmäiset viikot harjoittelin kotioloissa. Isä on tehnyt autotalliin harjoittelupaikan, jossa on penkki- ja kyykkypaikka. Nyt olen päässyt joukkueen lääkärin luvalla käymään myös kuntosalilla. Rullalätkää olen myös pelannut, kun jäälle ei ole päässyt.

Vahvuuksien kautta eteenpäin

Niemelä teki ensiesiintymisensä Liigassa heti runkosarjan avauskierroksella syyskuussa 2019, kun edellisen kevään finalistit Kärpät ja HPK ottivat yhteen. Niemelälle peli oli ikimuistoinen: hän ratkaisi ottelun Kärpille kolmannen erän voittomaalillaan. Osuma jäi myös kauden ainoaksi. 43 ottelussaan hän kirjasi pisteet 1+6.

– Kauden alkuvaiheessa oli tietenkin todella kovat näyttöhalut, että pystyy ensinnäkin murtautumaan joukkueeseen ja sitten vielä pelaamaankin Liigassa. Pelasin erittäin rohkeasti.

– Olen mielestäni sujuva luistelija. Pystyn pelaamaan nopeaa kiekkoa ja minulla on hyvät kiekolliset taidot. Haluan olla monipuolinen puolustaja. Pitää osata pelata epäröimättä eikä pelätä.

Viime vuosien reipas fyysinen kehitys on antanut Niemelälle eväitä kotimaiselle huipputasolle. Paljon tekemistä toki edelleen riittää, eikä kaikkiin tilanteisiin kaukalossa pidä ryntäillä ajattelematta.

– Jos ei ole se vahvempi osapuoli, niin pitää olla ovelampi. Minun ei kannata lähteä taklaamaan 100-kiloista vastustajaa. Sijoittumalla ja ohjaamalla peliä pitää pärjätä. Tällä kaudella pelasi paljon Lasse Kukkosen kanssa ja hän auttoi peliäni valtavasti.

Erkkarulla pääosissa

Kauden aikana NHL-yhteydenpitoa on ollut pääasiassa suomalaisten kykjenetsijöiden kanssa. Scouttien kanssa on käyty kahvilla tai syömässä. Juttelutuokiot pelin jälkeen pukukoppikäytävällä kuuluvat myös nuoren pelaajan arkeen.

– Olen edennyt urallani vuosi kerrallaan, mutta toivottavasti voisin olla jo kaudelle 21-22 valmis NHL:ään, ainakin fyysisesti. Varaus on toki vain yksi numero, jolla ei oikeastaan ole tulevaisuuden kannalta väliä. Joukkueella on merkitystä.

NHL-seurojen haastatteluissa omien vahvuuksien esilletuonti on agendalla. Niemelä ei kuitenkaan ole tilanteita suuremmin jännittänyt, vaan kokenut ne pikemminkin mukaviksi kohtaamisiksi.

– Olen mielestäni selvinnyt haastatteluista puhtain paperein. Peruskysymykset ovat yleensä aika samanlaisia, mutta erikoisuuksiakin mahtuu joukkoon.

– Yhden joukkueen haastattelussa udeltiin, käytänkö mustaa vai valkoista eristysnauhaa, kuinka paljon ja kuinka usein vaihdan sitä. Heitä kiinnosti myös, miten katkaisen sen ja "erkkaanko" kärjestä kantaan vai toisinpäin – tai vaihdanko erkkatyyliä kesken kauden.

Nauttimisen paikkoja, tukihenkilöitä ja esikuvia

Jääkiekko on Niemelälle rakas harrastus, josta on pikku hiljaa muotoutumassa myös ammatti. Se ei kuitenkaan ole hänelle kaikki kaikessa.

– Elämässä pitää olla jotain muutakin sisältöä kuin jääkiekko. Pitää nauttia elämästä silloin, kun on jäähallissa ja yhtälailla myös silloin, kun olen isän ja veljen kanssa kalalla.

Vanhemmilla on ollut luonnollisesti iso merkitys pelaajauran mahdollistajina. Niemelä arvostaa huolenpitoa, jota on heidän puoleltaan saanut.

– Isällä on omaa pelaajataustaa ja hänen kanssaan tulee puhuttua jääkiekosta. Äiti on terveystiedon opettajana ammattilainen esimerkiksi ruoka-asioissa ja on kantanut siltä osin huolta hyvinvoinnistani. Äiti on patistanut ajoissa nukkumaan, jos olen juuttunut vaikka pelikonsolin ääreen.

Myös esikuvilla on tärkeä merkityksensä. Jääkiekon puolella seurattavia riittää.

– San Josen Erik Karlssonin peliä olen seurannut jo pitkään, ja hän oli esikuva nuorempana. Nykyisin Dallasin Miro Heiskasen tai Coloradon Cale Makarin pelityyli kiehtoo.

Freestyle-laskija Pekka Hyysalon ponnistelut ovat myös vakuuttaneet Topi Niemelän.

– Jos tulee sellaisia päiviä, että oikein ketuttaa, niin on hyvä pohtia, mitä Pekka on joutunut kokemaan ja miten paljon hän on joutunut tekemään hommia sen eteen, mihin on sittemmin päässyt. Pitää olla iloinen ja kiitollinen siitä, että saa tehdä terveenä omaa rakastamaansa lajia.

Voitot ja tulevaisuus

Kaudella 2017-18 Topi Niemelä pääsi pukemaan ensimmäisen kerran maajoukkuepaidan päälleen. Seuraavalla kaudella pelejä Leijona-paidassa kertyi jo muhkeat 28, ja edustustehtäviä tuli niin U17-ikäluokan pääturnauksessa World Hockey Challengessa kuin U18 MM-kisoissakin. Uran mieleenpainuvin menestyshetki on kuitenkin Kärppien paidasta.

– Kyllä se on A-junnujen Suomen mestaruus keväältä 2019. Meillä oli kasassa todella hyvä nippu. Mukana oli iso joukko lapsuudesta asti tuttuja kavereita ja nykyisiä joukkuekavereita. Olimme todella tiivis joukkue, ja mestaruus tuntui ekstramahtavalle.

Jääkiekkouran menestyshetkiä on luvassa vielä paljon lisää. Mutta rakkaus lajiin ja sen tunnelmaan on syntynyt varhaisemmalla iällä. Topi Niemelä palaa lopuksi kevääseen 13 vuoden taakse.

– Olin viisivuotiaana isäni kanssa katsomassa Raksilassa, kun Kärpät pelasi Liigan finaaleissa. Muistan edelleen, kuinka mahtava fiilis hallissa oli. Se jäi elävästi mieleeni. Oli hienoa, kun koko halli oli täysillä ja yhdessä mukana tunnelmassa.


---
Published by: Antti Seppänen