Liigan parhaaksi valittu Justin Danforth elvytti uransa Liigassa: ”Kaikki odotukseni ylittyivät”

20.3.2020
Liigan parhaaksi valittu Justin Danforth elvytti uransa Liigassa: ”Kaikki odotukseni ylittyivät”

Rauman Lukon hyökkääjä Justin Danforth valittiin päättyneen Liiga-kauden parhaaksi pelaajaksi. Hän kokee saaneensa kahdella Liigassa pelaamallaan kaudella uralleen todella paljon.

Justin Danforth sai kuulla valinnastaan Liigan parhaaksi pelaajaksi suomalaisten jääkiekkotoimittajien äänestyksessä kesken Pohjois-Amerikkaan suunnanneen kotimatkansa. Eniten pisteitä tällä kaudella Liigassa tehnyt kanadalainen yllättyi luonnollisesti iloisesti.

– Tämäpä mahtavaa! Enpä tiennyt sitä. Tämä on mahtava kunnia. Liigassa on paljon loistavia pelaajia. On hienoa saada tällainen tunnustus. Olen kiitollinen siitä, että minua arvostetaan näin, hän iloitsee.

Danforthin ajatukset kauden päättymisestä muuten ovat sekavat. Pelihalut olisivat olleet valtavat, mutta olosuhteet eivät valitettavasti sitä mahdollistaneet.

– Kautta ei haluttu päättää näin. Kukaan ei odottanut tätä. Tämä on turhauttavaa, mutta terveys tulee aina ensin. Fiilis on outo. Kaikki pelaajat ajattelevat samoin, että kauden pitäisi olla vielä menossa. Tähän aikaan vuodesta kuuluu pelata kiekkoa. Turhauttaa, mutta minkäs teet, hän toteaa.

Lukko sijoittui tämän kauden runkosarjassa lopulta toiseksi. Danforth oli joukkueen ehdottomia johtohahmoja läpi kauden.

– Kausi oli hyvä. Kauden mittaan oli ylä- ja alamäkiä, mutta asiat alkoivat osua kohdalleen kauden loppua kohti mentäessä. Hyvään kauteen tarvitaan aina hyvät ketju- ja joukkuekaverit. Niitä pelaajia, jotka tekevät sinusta paremman, ja joista sinä teet paremman, hän aloittaa.

– Hitsauduimme hyvin yhteen viimeisten kolmen kuukauden aikana. Pidimme hyviä palavereja ja yritimme ottaa selvää siitä, mikä on identiteettimme joukkueena. Yritimme saada selville, mikä olisi päätavoitteemme. Se oli voittaa pelejä ja mestaruus. Kaikki pelasivat hyvää joukkuepeliä. Kliseistä pidettiin kiinni. Blokattiin vetoja ja otettiin taklauksia vastaan ja toimme sillä energiaa. Kukaan ei voita tuota määrää pelejä pelkällä onnella. Jokaisen roolin pelaajat yhdistyivät. Se toi menestystä ja siksi saimme niin paljon voittoja.

Danforth tuli kesällä 2018 Suomeen AHL-seura Rochester Americansissa ja ECHL:n Cincinnati Cyclonesissa pelatun kauden jälkeen. Hän on malliesimerkki siitä, että huolellinen pelaajatarkkailu myös uuden mantereen alemmissa liigoissa voi tuottaa maukasta hedelmää.

– Tulin ensimmäistä kertaa Eurooppaan kaksi vuotta sitten, enkä tiennyt, mitä odottaa. Lukko teki organisaationa hyvää työtä siinä, miten oloni tehtiin heti mukavaksi. Seuran työntekijät ovat loistavaa väkeä, ja heistä tuli hyviä ystäviäni. Se auttoi muutoksessa. Koko aikani Raumalla on ollut hienoa ja pelaaminen täällä on ollut erityinen asia. Kaikki odotukseni ylittyivät, hän kiittelee.

Danforth ei jatka Lukossa eikä Suomessa muutenkaan. Hänen tänne jättämänsä jälki on kuitenkin väkevä, sillä hän on tehnyt Suomessa pelaamiensa kausien aikana eniten tehopisteitä kaikista Liiga-pelaajista. Myös hän oli kausien aikana saamapuolella, sillä Suomesta saatu noste on elvyttänyt hänen uransa uudelle tasolle.

– Tämä aika on tehnyt suuria asioita uralleni. Minulla ei ollut kaksi vuotta sitten kovinkaan montaa vaihtoehtoa, että missä päin Eurooppaa pelaisin. Lukko halusi antaa minulle tilaisuuden pelaajana ja ihmisenä. Olen siitä heille ikuisesti kiitollinen, että se tapahtui kaksi vuotta sitten. Minulla on ollut kaikki mahdollisuudet menestyä täällä alusta asti. Valmentajat luottivat minuun, ja sain tilaisuuden onnistua. Oli vain kiinni siitä, että käyttäisin sen ja tekisin sillä, mitä vain voin. Olen todella kiitollinen Lukolle, Danforth sanoo.

Mikä on lähtiessäsi viestisi suomalaiselle kiekkoyleisölle?

– Kiitos kahdesta viime vuodesta ja siitä, että minut toivotettiin tähän maahan ja Liigaan tervetulleeksi. Olen saanut täällä pelkkää tukea. Haluan kiittää kaikkia, jotka tekivät tästä näin erityisen kokemuksen.

* * *

Teksti: Panu Markkanen


---
Published by: Juuso Kauppinen